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25.06.2009 10:15

Erster Planet in Andromeda-Galaxie gefunden?

Extrasolare Planeten in unserer eigenen Galaxie entdecken – aufgrund der technischen Möglichkeiten war dies bis jetzt das höchste der Gefühle. Eine internationale Forschungsgruppe zeigt...


Extrasolare Planeten in unserer eigenen Galaxie entdecken – aufgrund der technischen Möglichkeiten war dies bis jetzt das höchste der Gefühle. Eine internationale Forschungsgruppe zeigt nun Wege auf, wie mit den heutigen Mit-teln auch Planeten in unserer Nachbargalaxie Andromeda identifiziert werden können. Bei einer im Jahr 2004 in der Andromeda-Galaxie publizierten Beobachtung könnte es sich um den ersten Nachweis eines extragalaktischen Planeten handeln.

Dass es auch in anderen Galaxien Planeten geben muss, ist unter Astronomen akzeptiert. Doch die heutigen technischen Mittel und Teleskope reichen nicht aus, um Planeten z.B. in der 2 Millionen Lichtjahre entfernten Andromeda-Galaxie zu identifizieren. Davon war man bis jetzt überzeugt. Eine internationale Forschungsgruppe zeigt nun in einer neuen Studie, dass es dank der Beobachtung von Pixel-Linseneffekten schon heute möglich ist, Planeten in der Andromeda-Galaxie zu entdecken.

Bahn frei für Entdeckung von extragalaktischen Planeten
An der Basis der neuen Erkenntnis steht der Gravitationsmikrolinseneffekt: Licht breitet sich in der Nähe von grossen Massen nicht geradlinig aus, sondern entlang von gekrümmten Bahnen. Die Helligkeit eines Sterns wird durch die Gravitationskräfte eines vor ihm durch-ziehenden Objekts kurzzeitig vergrössert -  der Stern erscheint für kurze Zeit heller. An-schliessend nimmt das Licht wieder ab. Der ganze Prozess dauert nur wenige Stunden bis höchstens einige Tage. Dank dieses Phänomens sind in unserer eigenen Galaxie schon acht extrasolare, tausende von Lichtjahren entfernte Planeten identifiziert worden. Doch ob mit dieser Methode auch Objekte, die wie die Andromeda-Galaxie mehrere Millionen Lichtjahre entfernt sind, detektieren lassen, war unklar. Denn: Selbst mit grossen Teleskopen sind in Andromeda Sterne nicht einzeln erkennbar. Jeder Pixel auf den Bildsensoren entspricht dem Licht von Tausenden von Sternen. Die Schwierigkeit besteht darin, innerhalb dieser Vielzahl von Sternen die winzigsten Helligkeitsschwankungen eines einzelnen Sterns nachzuweisen. Und genau dies ist dem Astrophysiker Philippe Jetzer, Professor an der Universität Zürich, und seinen Forscherkollegen gelungen: Die Forscher können zeigen, dass mit den heute zur Verfügung stehenden Mitteln Gravitationsmikrolinseneffekte tatsächlich beobachtbar sind. Damit ist auf theoretischer Ebene die Bahn frei für die Entdeckung von extragalaktischen Planeten.

Erster Planet in Andromeda bereits gesichtet?
Möglicherweise ist der erste Planet in Andromeda bereits gesichtet worden: Bei einer von der gleichen Forschungsgruppe im Jahr 2004 publizierten und damals als Doppelstern beschriebene Beobachtung könnte es sich um einen Stern mit einem Planeten von der 6fachen Grösse Jupiters handeln. Unabhängige Forscher halten die Interpretation als Planet für plausibel.

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Literatur:
G. Ingrosso, S. Calchi Novati, F. De Paolis, Ph. Jetzer, A.A. Nucita, A.F. Zakharov, Pixel-lensing as a way to detect extrasolar planets in M31, erscheint in: Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS), 2009, arXiv:0906.1050v1

 


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